Jack Nicholson Biography

For  the  best  part  of  five  decades  this  paunchy  little  actor  has  been  enthralling  cinema  audiences  across  the  world.  His  unique  visual  presence  cemented  by  his  devilish  smile  &  arching  eyebrows  has  made  him  and  the  industry  millions  and  provided  him  with  the  most  secure  and  untouchable  places  in  Hollywood. Not  only  has  achieved  this  but  he  has  one  of  the  best  film  C.V.’s  ever  to  be  seen  in  Hollywood.

Born  in  New  Jersey  on  the 22nd  of  April  1937,  John  Joseph  Nicholson  (or Jack  he  was  later  to  be  called)  was  born  into  the  world  with  already  a cloak  of  mystery  surrounding  him.  He  was  conceived  out  of  wedlock  which  ultimately  led  to  the  this  mystery  as  his  mother’s  parents  were  devout  Catholics  who  immediately  severed  all contact  between  his  mother  and  his  unknown father  by  sending  his  mother,  accompanied  by  his  grandmother,  while  pregnant  to  relations  where  she  gave birth  to  Jack..  After  the  birth  they  returned  home  with  the  story  that  Jack’s  grandmother  had  given  birth  to  him,  and  this  was  the  reason  why  they  had  gone,  and  Jacks  biological  mother  was  now  his  sister.  This  was  a  close  kept  secret  which  was  not  made  known  to  Jack  until  a  Reporter  unravelled  it  in  1974  while  doing  a  piece  on  him  after  the  success  of    Chinatown

As  a  youth  Nicholson  went  to  the  cinema  like  his  fellow  thespians  of  his  generation  and  also  it  was  here  that  he  became  drawn  to  the  idea  of  becoming  an  actor.  His  sister (really his  mother)  had  moved  to  L.A  where  she  invited  Jack  out  there  to  stay  with  her.  It  was  here  that  Jack  decided  to  become  an  actor.  He  enrolled  himself  at  Jeff  Corey’s  Classes  where  he  found  fellow  actor  and  rival  Bruce  Dern.  In  1958  to  pay  his  way  in  the  world  he  started  working  as  a  MGM  Cartoon  Messenger.  Through  this  job  he  met  producers  yet  he  struck  up  an  solid  working  relationship  with  the  king  of  the  B-Movies  Roger  Corman  with  who  he  would  work  closely  with  in  the  next   ten  years  would  also  introduce  Nicholson  to  Monte Helleman  who  he  would  also  work  with  in  various  projects.  In  1958  Nicholson  had  won  the  lead  part  in  the  thriller/drama    Cry  Baby  Killer

Two  years  later  he  appeared  in  his  first  Corman  film  A  Little  Shop  of  Horrors    the  next  eight  years  were  spent  in  the  most  dangerous  market  in  the  Hollywood  film  industry  “  the  B-Movie  films  “.  Being  stuck  in  this  could  have  proved  fatal  to  his  career  due  to  the  well  publicised  fact  that  B-Movie  Actors  would  spend  their  entire  lives  chasing  their  fame  and  fortune  and  not  succeeding  in  achieving  it.  Nicholson  was  known  to  hold  his  own  in  his  roles  but  he  always  lost out  on  pivotal  roles  to  his  former  classmate  and  number  1  rival  Bruce  Dern.  What  this  period  gave  Nicholson  however  was  a  chance  to  develop  his  own  acting  method.  During  these  years  in  the  B-Movie  wilderness  he  also  took  a  keen  interest  in  producing  and  writing  films.  It  was  however  in  1968  that  Nicholson  who  was  now  devoting  his  time  to  gathering  money  to  begin  a  career  in  directing  that  he  was  sent  out  to  the  deep  south  to  supervise  the  filming  of  Easy  Rider.  This  came  about   after  established  actor  Rip  Torn  had  stormed  of  set  refusing  to  film  any  scenes  due  to  Director/actor  Dennis  Hopper  because  of  his  constant  drugged  up  state.  It  was  when  he  arrived  on  set  Hoppers  Co-star  Peter  Fonda  instantly  recognised  him  from   a  film  they  had  made  two  years  previously.  Fonda  put  the  motion  forth  to  Hopper  who  also  was  in  the  same  movie  with  Fonda  and  Nicholson  but  could  not  remember  him.  The  role  involved  Nicholson  playing  a  drunk  Lawyer  who  hitches  a  lift  to  Mardi  Gras  with  two  bikers   played  by  Hopper  &  Fonda.  The  role  of  George  Hanson  firmly  threw  the  spotlight  on  Nicholson.  Jack  executed  the  role  with  such  precision  and  charm  that  the  entire  film  by  today’s  standards  revolves  around  his  performance  leaving  whatever  self  seeking  questions  and  answers  firmly  in  the  60’s.

In  1969  Easy  Rider  became  a  sleeper  hit  and  is  now  a  cult  film.  Everybody  was  attracted  to  the  role  of  George  Hanson  which  provided  Nicholson  with  a  platform  to  recreate  his  acting  career  away  from  the  B-Movie  market.  His  role  in  Easy  Rider  also  gave  jack  his first  Oscar  Nomination  in  1970  for  Best  Supporting  Actor.  However  he  lost  out  on  it  to  Gig  Young  for  his  role  in  They  shoot  horses  don’t  they.  Nicholson  now  had  to  pick  a  role  that  showed  his  full  acting  potential  and  prove  that  his  acting  ability  could  carry  a  movie.  His  next  job  was  a pointless  exercise  as  he  was  cut  to  nothing  but  it  was  his  collaboration  with  an  old  work  friend  Bob  Rafelson  that  would  send  Nicholson  on  the  right  path.

In  1970  Nicholson  and  Rafelson  together  made  one  of  American  cinemas  greatest  films.  Previously  they  had  worked  together  on  the  Monkees  1968  cinematic  outing in  Head  in  which  Nicholson  and  Rafelson  wrote  the  screenplay  and  rafelson  directed  it.  This  was  their  first  outing  together  with  Nicholson  taking  the  lead  role.  Five Easy  Pieces  was  a  perfect  vechicle  for  Nicholson  to  portray

someone  who  was  troubled  and  uncomfortable  with  who  he  is.  The  role  of  Bobby  Dupea  was  so  suited  to  Nicholson  as  Nicholson  had  shown  that he  himself  was  an  intelligent  person  who  liked  the  challenge  of  a  difficult  role  this.  The  role  was  to  bring  Nicholson  to  the  eye  of  many  new  innovated  film  makers.  The  role  of  Bobby  Dupea  brought  Nicholson  his  second  oscar  nomination  but  this  time  it  was  his  first  Best  Actor  nod.  Again  the  academy  over  looked  Nicholson.

”  I  like making beautiful  things. Maybe that sounds  ridicoulous, but when I choose a film to do, it’s because it interests me in that way rather than in other way ”
Jack  Nicholson

The  intervening   years  of  1970  to  1973  saw  Nicholson  shoot  up  the  the  Hollywood  ladder  of  success.  In  1970  he  directed  his  first  film  Drive  He  Said   which  was  a  project  he  had  intended  to  do  before  the overnight  success  of  Easy  Rider.  His  directorial  debut  was  poorly  received  by  critics  but  it  found  a  place  in  the  memories  of  many  his  fans.  Jack  knew  despite  his  recent  successes  he  would  have  to  carefully  maintain  his  career  from  now  on.  He  could  not  go  back  and  develop  his  style  like  he  did  with  the  turkey’s  in  his  apprenticeship  years  in  the  B-Movies.  He  would  now  have  to  make  precise  decisions  in  the  type  of  films  that  he  was  going  to  make.  It  was  during  this  period  they  made  the  tour  de  force  Carnal  Knowledge  this  would  mark  the  beginning  of  Nicholson’s  artistic  friendship  with   The  Graduate  director  Mike  Nichols.  In  the  years  to  come  they  would  make  4  films  together.

In  1974  Jack  Nicholson  was  a  known  actor  who  had  the  potential  to  pull  a  good  box  office  but  Nicholson  knew  that  the  only  way  he  would  secure  a  solid  career  was  when  he  took  home  an  Oscar.  He  knew  this  because  he  was  now  in  his  mid  30’s,  going  bald,  and  whatever  looks  he had  where  going  to  become  wrinkles.  In  1974  he  teamed  up  with  top  Hollywood  scribe  Robert  Towne  for  the  adaption  of  the  Navy  Novel  The  Last  Detail.  This  hilarious  yet  somewhat  brutal  film  was  showered  with  critics  praise  and  both  Nicholson  and  Towne  where  nominated  for  Oscars.  This  marked  Nicholson’s  third  nomination,  making  it   his  second  Best  Actor  Nomination  but  he  again  like  the  previous  two  times  lost  out.  This  time  it  was  to  screen  legend  Jack  Lemmon  for  his  role  in  Save the Tiger.  However  the  release  of  what  has  become  the  best  Film  Noir  ever  made  was  released  marking  the  peak  of  Nicholson’s  career.

Roman  Polankski’s  1974  Epic  Chinatown  has  since  it’s  release  one  of  the  20th  century’s  most  important  films.  It   was  written  by  Robert  Towne ( of  The  Last  Detail  )  and  it  starred  Jack  Nicholson  as  Jake  Gittes  a  former  police  officer  turned  private  who  discovers  irregularities  with  a  case  and  he  set’s  out  to  discover  why,  along  the  way  he  runs  into  newly widowed  Evelyn  Mulwray,  played  superbly  by  Faye  Dunaway.
Her  millionaire  husband  has  been  killed  and  he  is  linked  to  the  case  that  Jake  Gittes  is  investigating.  The  film  also  boasted  the  presence  of  John  Houston ,  the  famed  Hollywood  actor  and  director,  who  plays  the  role  of  Noah  Cross  Evelyn’s  father.  He  was  also  the  father  of  young  actress  Angelica  Houston,  whom  Nicholson  began  dating  at  this  time.  This  relationship  lasted  for  17  years.  But  Chinatown  possessed  an  uncanny  resemblance  to  the  life  of  the  director  Roman  Polankski,  who’s  wife  fell  victim  to  Charles  Manson  and  his  cult.

The  film  also  marked  the  end  of  Polankski’s  stay  in  America  because  he  was  accused    of  Statutory  rape, which  alleged  took  place  in  Jack  Nicholson’s  house,  and  he  had  to  flee  the  country.  Since  then  he  has  not  returned  to  the  states.  Chinatown  boasts  Nicholson’s  most  restrained  performance,  and  it  is  this  restrained  performance  that  gives  this  film  it’s  authentic  noir  style.  The  film  also  implements  the  usual  trademark  of  a  bleak  ending  in  which  Evelyn  Mulwray  is  shot  as  she  makes  her  getaway  from  her  dangerous  father  John  Houston.  Chinatown  today  remains  one  of  cinema’s  greatest  landmarks  and  it  is  constantly  cited  as  one  of  Nicholson’s  greatest  performances.  It  guaranteed  Nicholson  his  fourth  Oscar  nomination,  his  third  Best  Actor,  but  the  academy  overlooked  him.  Not  for  the  first  time  Nicholson  had  left  the  Kodak  theatre  empty  handed.  However  Nicholson  was  already  on  the  look  out  for  a  script  that  would  suit  his  talents  yet  provide  him  with  flawless  performance.

In  early  1975  Nicholson  began  shooting  what  was  to  be  one  of  the  centuries  most  memorable  comedy/drama’s.  One  flew  over  the  Cuckoo’s  Nest  centres  around  Randall  .P.  Mc  Murphy,  a  con  man  and  trickster  who  incites  the  fellow  patients  on  the  same  ward  as  him  to  stand  up  and  go against  what  seems  to  stand  up  against  the  harsh  ward  Nurse  Ms.  Ratched.

Nicholson  performance  as  Randall  .P.  Mc  Murphy  is  such  a  tour  de  force  that  it  helps  make  this  film.  Also  the  careful  casting  of  a  supporting  cast  also  cements  a  solid  piece  of  film  making.  In  1976  Nicholson  won  the  Best  Actor    oscar  for  his  portrayal  of  Mc  Murphy.  The  film  also  went  on  to  win  Best  Picture,  Best  Director,  Best  Actress,  Best  adapted  script.  It  was  the  first  film  to  win  all  the  major  oscar  categories since  It  happened one night  in  1934.  Any  doubts  about  Nicholson’s  career  ending  were  quashed.  The  oscar  gave  him  an  extra  credit  with  casting  agents  and  studios  alike  to  be  cast  in  roles  he  would  not  have  got  otherwise.


” I don’t like being told what to do. It’s central to my nature, period. It’s a problem as an actor & it’s a problem at home at night, I’m sure. ”

Nicholson  only  worked  three  more  times  in  the  late  1970’s.  After  his  rampant  success  he  was  cast  in  a  minor  role  in  the  1976  flop  starring  Robert De Niro  The  Last  Tycoon.  And  in  1978  he  starred  alongside  his  hero  and  idol  Marlon  Brando  in  the  terrible  The  Missouri  Breaks.  In  1978  he  set  about  directing  his  se  film  Goin  South.  His  second  effort  has  a  very  mixed  audience  among  his  fans.  Some  loved  his  over  the  top  performance  and  others  hated  it.  Personally  I  loved  it,  it  was  a  good  show  of  what  was  to  come  along  in  the  80’s  with  my  hero  Jack Nicholson.

All  of  1979  was  spent  in  London  and  on  location  in  Oregon  filming  Stanley  Kubricks  The  Shining.  This  film  was  a  perfect  start  to  the  1980’s  for  Nicholson.  Kubrick  was  not  a  actors  director  he  was  more  concerned  with  framing  the  action  as  opposed  to  directing  his  actors.  Nicholson  used  this  lack  of  interest  to  carve  out  such  an  eccentric  and  memorable  performance  as  the  novelist turned  care  taker  Jack  Torrance.  Torrance  is  a  writer  who  brings  his  wife  and  young  son  to  the  “  Overlook  Hotel  “  so  he  begin  work  on  a  new  novel.  However  during  the  course  of  the  film  he  becomes  mad  and  proceeds  to  terrify  his  family.  Again  it  is  a  film  that  has  fans  and  critics  of  Nicholson  split  down  the  middle  as  to  whether  his  performance  makes  or  breaks  the  film.  For  me  personally  it  is  one  of  his  better  performances  that  leaves  me  believing  him.  The  only  weak  chink  in  the  armour  of  the  film  is  Jack’s  co-star  Shelley  Duvall  who  leaves  me  cursing  the  screen  every  time  she  tries  to  act.  The  only  thing  to  upstage  Nicholson  in  the  film  is  the  Danny  Lloyd  who  plays  the  couples  young  son  who  has  a  unique  gift.  Lloyd  gives  us  a  mature  performance  for  his  age  (8 at  the  time  of  filming),  he  is  also  the  only  actor  to  up  stage  Nicholson  in  any  of  his  films.

1981  brought  the  steamy  remake  of  The  Postman  always rings  twice. It  also  marked  his  first  Biopic  portrayal  as  American  playwright  &  Journalist  Eugene  O’Neill    in  the  supporting  role  of  Warren  Beattys  Oscar  laden epic  Reds.  Six  years  after  his  triumph  at  the Oscars  Nicholson  was  back  again  this  time  Nominated  in  the  Best  Supporting  Actor  for  his  role  in  Reds.

Two  years  later  in  1984,  Nicholson  walked  away  with  his  second  oscar   for  Best  Supporting  Actor   for   his  portrayal  as   Gareth  Breedlove  an  ex  Astronaut  in  James .L.  Brooks  1983  smash  hit  Terms  of  Endearment.  Taking  the  role  of  the  playboy  ex-astronaut  saw  Nicholson  return  to  box-office  gold.  Since  One  Flew  Over  The  Cuckoo’s  Nest  none  of  his  intervening  films  had  being  a  substantial  box-office  hits.

The  rest  of  the  1980’s  were  spent appearing in  Comedies  and  drama’s  during  this  time  he  picked up  two  more  Best  Actor  nominations  for  his  roles  in  Prizzi’s  Honour  &  Ironweed.  Again  his  Box  office  credentials  suffered  but  not  as  badly  as  before  his  return  to  form  in  Terms  of  Endearment.  But  in  1989  Nicholson  took  the  role  that  was  made  for  him  by  agreeing  to  star  as  the  Joker  in  Tim  Burtons  1989  masterpiece  Batman
Audiences  around  the  world  enjoyed  Nicholson’s  performance  as  one  of  the  worlds  most  notorious  fictional  villains  in  long  awaited  film  version  of  Batman.  The only  ones  to  go  against  the film  were  the  devout  comic  book  fans  who  are  always  to  hard  to  please  no  matter  what  you  do.  The  film  displayed  a  very  bleak  Gotham  city,  which  is  ravaged  with  crime.  Our  main character  Batman/Bruce Wayne  (played superbly  by  Michael  Keaton)  is  also  a  bleak  depressing  individual  who  does not  try to  understand  the  criminals  but  would  rather  throw  them  over  roof  tops  to  rid  the  city  of  them  once  and  for  all.  Not  only  did  this  film  revive  Nicholson’s  Box-office  status  it  also  made  him  a  very  rich  man.  He  had  a  deal  struck  with  the  producers  that  he  would  receive  10%  of  all  the  films  income  and  merchandising  deal.  It  is  estimated  that  he  has  since  made  $60, 000,000  dollars.  No  doubt  he  continues  to  draw  money  from  all  the video  rentals,  sales  and  T.V.  runs.

The  Two  Jakes  marked  the end  of  Nicholson’s  Directing  career  in  1990.  The  story  takes  up  11  years  after  Chinatown,  where  we  now  find  the  Gittes  character  a  respectable  private  eye  with  a  huge  operation  to  under  his  thumb.  Nicholson  excels  once  again  as  Gittes.  The  film  is  a  fitting  swansong  for  such  a  troubled  directing  career.

The  early  1990’s  saw  hit  and  misses  in  Jack’s  career,  however  he  found  huge  success  with  his  role  as  tough  marine  colonel  Nathan  Jessup  in  the  1993  hit  A  Few  Good  Men.  Despite  only  being  in  the  film  for  four  scenes  and  walking  away  with   $5, 000, 000   for  his  appearance  he  also  got  his  tenth  Oscar  Nomination  His  third  Best  Supporting  Actor  nomination.  He  lost  out  to  the  screen  veteran  and  friend  Gene  Hackman  for  his  role  in  Unforgiven.  Despite  this  he  gave  one  of  his  most  memorable  performances  and  he  gained  the  attention  of  a  new  legion  of  young  fans  with  his  immortal  phrase  from  the  film  “  You  can’t  handle  the  truth  “.


” Actors do play their own lives. What else do they have ? It’s not more painful, in some ways it makes it easier ”

Jack  NIcholson

In  1995  he  teamed  up  with  one  of  Hollywoods  most  opinionated  actors  turned  director.  He  agreed  to  star  in  Sean  Penn’s  The  Crossing  Guard.  He  played  a  bleak  individual  by  the  name  of  Freddy  Gale  who  is  hell  bent  on  murdering  the  drunken  motorist  who  has  already  spent  six  years  in  prison  for  his  killing  his  little  daughter  in  a  drunken  collision.  Nicholson  brings  depth  and  emotion    to  such  a  character  as  torn  apart  as  Freddy  Gale.  This  may  well  be  a  result  of  Jack  immediate  life  at  the  time.  He  too  had  settled  down  with  Rebecca  Broussard.  His  relationship  with  Angelica  Houston  had  ended  when  it  was  revealed  that  Broussard  was  carry  Nicholson’s  child.  Another  impending  factor  is  the  fact  that  Angelica  Houston  appears  as  Freddy’s  ex-wife  who  is  also  the  mother  of  his  children  whom  he  is  distant  from  as  a  result  of  the  death  of  his  daughter,  their  sister.  Their  is  a lot of  tension  in  each  scene  that  they  share  making  it  the  film  a  whole  lot  more  believable.  This  is  one  of  Nicholsons  more  restrained  performances  yet  it  is  one  of  his  better  over  the  previous  ten  years.

In  1997  Nicholson  teamed  up  with  his  Terms  of  Endearment  director  James  .L.  Brooks  for  the  bitter  sweet  Romantic  Comedy  As  Good  As  It  Gets.   After  spending  the  previous  seven  years  taking  bit  parts  in  films  and  fooling  around  with  the  idea  of  retirement,  Nicholson  opted  to  stay  and  do  what  he  does  best.  He  beat  John  Travolta  for  the  role  of  a  sexist,  racist,  surly,  compulsive  obsessive  romantic  novelist  Melvin  Udall.  Nicholson  struck  gold  in  more  ways  then  one  with  this  great  role.  Taking  a  role  that  had  absolute no  charm  or  charisma  in  it,  he  injected  these  and  made  us  one  of  the  memorable  screen  characters  in  world  cinema  history.  When  you  watch  this  film  and  you  are  watching  a  “  Best  of  Jack’s  past  “,  you  are  reintroduced  to  all  the  characters  that  Jack  has  played  over  the  last  three  decades.  All  these  characters  have  been  chopped  up  and  mixed  together  to  create  Melvin  Udall.

In  1998  Jack  Nicholson  enjoyed  his  third  oscar  win.  This  marked  his  eleventh  time  to  be  nominated  and  his  second  Best  Actor.  Since  then  he  has  teamed up  with  his  good  friend  Sean  Penn  to  make  their  second  collaboration  The  Pledge which  shows  that  Nicholson  is  far  from  finished.  Many  scowled  at  the  fact  that  Nicholson  was  left  out  of  the  oscar  running  for  2002,  because  of  the  strength  of  role  but  under  the  direction  of  Hollywood’s  resident  loud  mouth  Penn  it  was  unlikely.  However  2003  could  see  Nicholson  achieve  his  12th  oscar  nomination  for  Alexander  Payne’s                      About  Smidt However  he  lost  out  to  Adrien  Brophy.  Despit  this  Nicholsons  60th  feature  film  starring  Adam  Sandler  shot  straight  to  the  top  of  the U.s  Box  Office  in  April  2003

This entry was posted in TV Celebrities. Bookmark the permalink.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *